Bottas startar Bahrains GP från första rutan

Valtteri Bottas var snabbast av alla i kvalet till Bahrains GP och skrev ett litet stycke finländsk F1 historia genom att ta sin första pole position i F1 karriären.

Det var på tiden. Senast en finländare startat från första rutan var 5. juli 2008 i Storbritanniens GP och den som svarade för det var Heikki Kovalainen. Och nu var det Bottas tur. Det var säker riktigt bra för fortsättningen att han nu kunde visa för sig själv och för alla andra att han är kapabel till det här.

Marginalen till till tvåan Lewis Hamilton var inte större än 0.023 sekunder, men trean Sebastian Vettel var sen nästan en halv sekund efter. Daniel Ricciardo var 0.3 sekunder efter Vettel och Kimi Räikkönen 0.022 sekunder efter Ricciardo.

De övriga nordborna klarade sig inte alls bra. Marcus Ericsson startar från näst sista rutan och Kevin Magnussen från sista. Inte bra eftersom stallkamraterna gjorde betydligt bättre ifrån sig. Ericssons stallkamrat Pascal Wehrlein som nu gör sitt första lopp för säsongen startar från 13. rutan och Magnussens stallkamrat Romain Grosjean svarade för nionde snabbaste tiden idag.

Nu har Bottas förstås sin bästa chans hittills att ta sin första seger i F1, men han vet ju att han har ett starkt garde bakom sig som gör allt för att stoppa det. Och han tar inte ut någonting i förväg utan vet att om segern ska komma i morgon så får han kämpa för den.

 

Vinna eller försvinna

Lite så tror jag att det är för Heikki Kovalainen inkommande helg i Brasilien.

HKovalainen Lotus 2013Nåja, jag tror inte att någon väntar eller förväntar sig att Heikki ska vinna nu på söndag, men en del poäng ska han ta. Visserligen är det – enligt de som vet – fruktansvärt svårt att med några dagars varsel hoppa in i ett nytt stall och ny bil och kunna prestera. Heikki gjorde bra ifrån sig i USA fram till tävlingen. Han tappade fyra placeringar redan i starten. Visserligen hade han problem också. Han tvingades göra ett extra depåstopp för att byta framvingen och i ett jämnt lopp tappade han några placeringar där.

Men att köra i mål som 15. man (steg sen en placering p.g.a. tidstraff för J-E Vergne) med en bil som – med tanke på Romain Grosjeans prestationer den senaste tiden – nog utan överdrift kan sägas vara den näst snabbaste just nu duger inte för en som måste visa vad han går för. Lotus stallchef Eric Boullier medger att Heikki finns med i planerna för nästa år, trots att han inte var det från början. (Fast mycket hänger på stallets finansiering och sponsorer.)

Nu har Heikki sin chans, och den måste han ta om han ännu vill köra för något toppstall. Annars är det Caterham och andra långt nere som gäller. Trots att han inte är äldre än 32 år, så är det många som hellre satsar på unga hungriga löften än på en äldre som inte tog vara på möjligheten när den kom.

Men nu tror jag ju att Heikki på bästa sätt förvaltar sin chans och det förtroende som Lotus gav honom, och Heikki Kovalainen är ett namn att räkna med i F1 ännu många år framöver. Inte bara som testförare för ett bottenstall.

 

Båda finländarna bland tio bästa i USAs tidskörning

Valtteri Bottas var snabbast i Q1 i tidskörningen i USAs GP, medan stallkamraten Pastor Maldonado var bara 18. hela 1,7 sekunder efter Bottas och kom alltså inte vidare till Q2. Frågan är om Maldonado lider av motivationsproblem efter att det blev klart att Felipe Massa tar hans plats nästa säsong. Kimi Räikkönens ersättare Heikki Kovalainen var sjunde snabbast drygt 0,5 sekund efter Bottas. Adrian Sutil, Pastor Maldonado, Giedo van der Garde, Jules Bianchi, Charles Pic, Max Bianchi var de som inte gick vidare till Q2.

I Q2 var det Red Bull som tog de två första platserna i ordningen Sebastian Vettel – Mark Webber. Bottas kom på en fjärde plats och Kovalainen kom med till Q3 som sista man. ”Halvfinnen” Nico Rosberg blev utslagen från Q3 med en 14. plats och Bottas stallkamrat nästa år, Massa, var bara 15. Också Jenson Button blev utslagen från Q3. Differenserna var små och ett par tiondelar hit eller dit hade stor betydelse.

I Q3 var toppduon densamma som i Q2. Bottas missade en aning och var drygt 0,4 sekunder långsammare än i Q2. Det blev några misstag, kanske det var lite nervöst att första gången vara så högt uppe. Nionde startrutan i morgondagens lopp är ändå med beröm godkänt. Kovalainen knep åttonde rutan. Både Romain Grosjean och Nico Hülkenberg gjorde igen bra ifrån sig i tidskörningen och startar bredvid varandra i andra ledet med Grosjean i tredje och Hülkenberg i fjärde rutan. Saubers båda bilar var också i topp-tio när Esteban Gutierrez är tionde.

Det ska bli intressant att se i morgon kväll om Bottas form håller i sig och han lyckas öppna poängkontot i F1. Och ska Kovalainen ta poäng för första gången sen 27. september 2009 i Singapore. Och naturligtvis finns det ett visst intresse i att se om någon ska lyckas så Vettel eller om han kör till seger vilket han gjort i de sju senaste loppen.

Uppdatering:
Jag skrev felaktigt att det är första gången Bottas är uppe så högt som i Q3. Det är det inte. I Canada i år startade han så högt som från tredje startrutan.

 

Kovalainen ersätter Räikkönen

Det är varken Nico Hülkenberg eller Lotus tredje- och reservförare Davide Valsecchi som ersätter Kimi Räikkönen i de två avslutande loppen i år.

Den som blev vald att ersätta Räikkönen är en annan finländare, nämligen Heikki Kovalainen. Visst hade det varit intressant att se hur Valsecchi hade klarat sig i kungsklassen. 2012 vann han mästerskapet i GP2 (klassen under F1) och Esteban Gutierrez, Max Chilton och Giedo van der Garde som i år kör F1 blev alla slagna av Valsecchi. Vi ska hoppas att Valsecchi ännu får sin chans att visa vad han går för i F1.

Roligt är det förstås att Heikki Kovalainen igen får en chans att visa sitt kunnande i F1. Han är väl det bästa alternativet av de som fanns tillgängliga efter att Nico Hülkenberg tackade nej. Om Heikki lyckas riktigt bra är kanske en fortsättning i stallet nästa säsong inte helt utesluten. Eller är det lite för optimistiskt? Heikki har kört några fredagsträningar för Caterham i samband med loppen, och utan att vara testförare och visa upp sig i depån hade den här möjligheten knappast uppenbarat sig.

 

Positiva kommentarer angående Kovalainen

Jag har läst ett antal bloggar och andra Formulasajter (också internationella) och tillhörande kommentarer angående Heikki Kovalainens comeback i Caterham nu på eftermiddagen. Allt som skrivits om honom kan man sammanfatta i en mening: ”Välkommen tillbaka Heikki!” Alla har varit mycket positivt inställda till att den sympatiske finländaren från Suomussalmi är tillbaka.

Men tillika har Caterham fått en känga av många skribenter. Man anser allmänt att stallet behandlade Heikki illa under kontraktsförhandlingarna där han sist och slutligen blev utan kontrakt till förmån för förare som hämtar pengar till stallet. Indirekt medger man nu det misstag man gjorde genom att anställa två oerfarna förare med sammanlagt 20 lopp i F1 innan säsongen. Jämfört med Heikkis 110. Mika Salo (finländsk f.d. F1-förare bl.a. i Ferrari, numera expertkommentator för TV-kanalen MTV3) menar att Heikki nu igen utnyttjar Caterham genom att han får körkilometrar och synlighet i depån. Utan tvekan är det bra att synas av de andra stallcheferna också. Just in case… T.ex. övervägde Mark Webber att lämna F1 med omedelbar verkan efter Malaysias GP och incidenten där Sebastian Vettel ignorerade stallorder och ”tog” segern av Webber. Om någon som hastigast måste hitta en ersättare av någon orsak är Heikki ett bra alternativ till vilket stall som helst. Och nu håller han sig någorlunda varm i kläderna.

Fint Caterham, ni gjorde det enda riktiga! Lycka till Heikki, du förtjänar en chans till!

 

Kovalainen tillbaka i Caterham

Heikki Kovalainen som blev utan förarkontrakt i Caterham till den här säsongen är nu tillbaka där.

HKovalainen comebackHans roll där blir att vara med och utveckla bilen. Caterhams utveckling har inte gått som den borde, utan man har hamnat rejält på efterkälken. Heikki kommer att köra fredagens första träningspass redan nu den här fredagen i Bahrain, och likaså fredagens första träning tre veckor senare när F1-cirkusen flyttar till Europa och Spanien.

Caterham får några uppdateringar till bilen inför Bahrains GP och bland Heikkis första uppgifter blir bl.a. att utvärdera de här uppdateringarna. Han kommer att sammarbeta med tävlingsförarna Charles Pic & Giedo van der Garde och ingenjörerna både på banan och i stallets fabrik i engelska Leafield.

Enligt stallchef Cyril Abiteboul skulle det vara slöseri med resurser att inte utnyttja de resurser och det kunnande som Heikki besitter. Han körde ändå för stallet under dess tre första år och känner väl till rutinerna och folket han ska jobba med.

Heikki själv är förstås nöjd över att vara tillbaka bakom ratten. Går allt bra och Caterhams utveckling går i önskvärd riktning kan det ju öppna dörrar för ett nytt kontrakt som tävlingsförare i något stall.

 

Är Kovalainens karriär i F1 över?

Är Heikkis kärriär överIgår blev det klart att Caterhams andra bil körs av Giedo van der Garde, som var deras testförare senaste säsong. Charles Pic har redan tidigare utnämnts till tävlingsförare där. Så det betyder att båda förarna byts ut och både Heikki Kovalainen och Vitaly Petrov blir utan stallplats.

Kovalainen sade i november i samband med avslutningslopet i Brasilien att karriären troligen är över om han inte kör 2013. För att kunna göra en comeback menar han att man måste ha en större status än han har, t.ex. ett världsmästerskap i bagaget. Men Mika Salo, ex-förare och nu expertkommentator för finländska TV-kanalen MTV3, tror på Kovalainens chanser att komma tillbaka. Det finns många unga och oerfarna förare kommande säsong, och börjar dom göra misstag eller inte annars klara sig blir stallen tvungna att se sig om efter erfarna förare. Då kan Kovalainen ha goda chanser enligt Salo.

Personligen hoppas jag att vi åter fär se Heikki köra F1. Dessutom har både Force India och Marussia en plats vardera kvar att fylla.

 

Hülkenberg till Sauber

Många medier (också den här bloggen) skrev för ca. tre veckor sedan att Force Indias Nico Hülkenberg har skrivit kontrakt med Sauber för nästa säsong. Sauber har nu offentliggjort det här. Så Hülkenberg ersätter Sergio Perez som tar sitt pick och pack och flyttar till McLaren.

Det här kanske öppnar en möjlighet för Heikki Kovalainen att komma bort från Caterham. Vilket han måste om han ännu ska hinna kör om poängplatser. Force India är inget toppstall, men ett klart kliv framåt skulle det ändå vara för Kovalainen.

 

Förarbyte hos Team Lotus

Kommande GP veckoslut på tyska Nürnburgring kommer Team Lotus att ersätta Jarno Trulli med Karun Chandhok. Åtminstone enligt officiella uttalanden är orsaken att man vill ge den 27 årige indiern en chans att köra tävling. Troligt är också att han kommer att köra avslutningsloppet i Indien 9-11 december. Bytet är alltså inte permanent, tvärtom försäkrar stallchefen Tony Fernandes att man förhandlar med Trulli om en förlängning på kontraktet.

Heikki Kovalainen försäkrar för sin del att han inte kommer att ge bort sin bil så länge han är kapabel att köra den själv.

Karun Chandhoks erfarenhet av F1 inskränker sig till 10 lopp för Hispania senaste säsong. Då ersattes han inför Tysklands GP av japanen Sakon Yamamoto. I mars kom han till Lotus som reservförare.
Chandhok tror inte att han har möjligheter att slå Kovalainen, men hans mål är att vara bättre än Virgins och Hispanias bilar.

 

Abstinensbesvär

Jag vet inte hur det är med er, men själv börjar jag få ganska allvarliga abstinensbesvär av allt väntande efter att säsongen ska komma igång. Först väntade man på 13 mars och Bahrains GP, och sen blev det två veckor förlängd väntan pga. politiska oroligheter i Bahrain och påföljande inhiberande av loppet.

Vad har vi då att förvänta oss av säsongen? Svårt att säga, det finns så många nya element. KERS kommer tillbaka, och nu har stallen möjlighet att ”spela” med en justerbar bakvinge. Båda kan hjälpa vid omkörning och den första även för att förhindra omkörning. Hur de kommer att fungera i praktiken återstår att se. Angående KERS och bakvingen har Red Bull gjort en animerad video för att förklara hur de fungerar tekniskt.

En annan sak som kan bli ett problem eller fördel är den nya däcktillverkaren. Bridgestone har levererat däck under 13 år, men lämnade F1 och Pirelli levererar nu däcken. Förarna har klagat på att däcken förlorar sina egenskaper mycket fortare än vad fallet var med Bridgestones däck. Mercedes stallchef Ross Brawn räknas till den främsta strategen inom F1 och en bra strateg kan ge sitt stall en stor fördel genom att kunna ta in bilarna vid just rätt ögonblick för däckbyte. Så det gäller verkligen för alla att vara alerta. I synnerhet i början av säsongen kommer det alldeles säkert att bli en del taktiska misstag innan alla lärt sig hur däcken fungerar.

Vilka stall kommer då att vara starkast? Red Bull kommer alldeles säkert att var på topp också i år. Ferrari också. McLarens förare räknar inte med att strida om tätplaceringar i början av säsongen, men jag tror nog att de är med och strider om mästerskapet i höst. Mercedes fick en hel del uppdateringar till de sista testerna i Barcelona, så det ser rätt lovande ut för dom också. Fernando Alonso räknar också Michael Schumacher till en av sina största konkurrenter i år. Av de lite svagare stallen är både Heikki Kovalainen och Jarno Trulli i Lotus mycket nöjda med bilen och säger att den är avsevärt mycket bättre än fjolårets bil.

Angående Schumacher ska det bli intressant att se om han kan prestera bättre än förra säsongen. Då var han ju ”nykomling” (om man nu kan kallas det med 267 GP och 7 världsmästartitlar), men nu borde han ju ha blivit varm i kläderna och lärt sig bilen. Han var i alla fall borta tre säsonger och en hel del hade faktiskt hunnit hända under den tiden.

Säsongen 2010 var faktiskt den jämnaste på mycket länge, och jag hyser en förhoppning om att årets serie kommer att bli åtminstone lika jämn och intressant.