Måttet är rågat för McLaren

En källa inom McLaren uppger idag att samarbetet med Honda kommer att upphöra inom en snar framtid.

Kontraktet är inte ännu undertecknat, men enligt källan kommer det att ske redan innan påsk. Redan under sommarpausen mellan loppen i Ungern och Belgien kommer McLaren att byta leverantör av sina kraftenheter från Honda till Mercedes. Men det går inte att bara rakt av sätta en ny motor i ett befintligt chassi. Så det blir definitivt ingen semester för personalen i fabriken i Woking. Där kommer man att ha fullt upp med att ändra chassit så det passar för Mercedes kraftenhet.

Fernando Alonsos kontrakt med McLaren går ut efter den här säsongen, och man vet att han med säkerhet lämnar stallet efter säsongen 2017 om man inte kan garantera en konkurrenskraftig bil när det är dags att förhandla fram en förlängning av kontraktet.

Honda ser sig om efter en ny kund, och ställer sitt hopp till Sauber som kör med Ferraris kraftenhet från senaste säsong.

 

Ferrari vann inledningsloppet åt Vettel på lyckad strategi

Sebastian Vettel och Ferrari hade också en gnutta tur när man vann Australiens GP framför två stycken Mercedes.

I starten höll de fyra första sina positioner, och Vettel höll jämn fart med Lewis Hamilton. Lite långsammare körde Valtteri Bottas och Kimi Räikkönen med de var ändå snabbare än de bakomvarande. Hamilton tvingades göra depåstoppet tidigare än de andra toppförarna p.g.a. att han kände att de inte höll. I Ferrari höll man huvudet kallt och gjorde inga förhastade beslut. Vettel fortsatte och när Hamilton kom ut från depån bakom en betydligt långsammare Max Verstappen kunde Vettel dra upp ett försprång som med minsta möjliga marginal gav honom platsen framför Verstappen och Hamilton efter sitt egna depåstopp sex varv efter Hamilton. Till slut var segermarginalen till Hamilton just under 10 sekunder och Bottas förlorade mot Hamilton med futtiga 1.275 sekunder. Ett riktigt fint debutlopp för honom i Mercedes som ger hopp för framtiden. På slutet hotade Verstappen Räikkönens fjärde plats, men den betydligt erfarnare finländaren kunde öka farten precis så mycket det behövdes då det behövdes och släppte inte holländaren allt för nära.

Det kan kännas aningen oroande att det var så stort gap mellan Vettel och Räikkönen. Men Räikkönen sa efter loppet att det var väntat och man vet var orsaken ligger. Man valde inför kvalet en setup på bilen som inte funkade, och enligt reglerna får man inte ändra något mellan kval och lopp. Så han var bunden av en setup man visste att inte skulle funka optimalt. Trots det svarade Räikkönen för loppets snabbaste varv.

Redan på första varvet körde Kevin Magnussen och Marcus Ericsson ihop. Båda kunde fortsätta, men tvingades senare avbryta. Enligt Sauber bröt Ericsson med ett fel i hydrauliksystemet och Haas meddelade att orsaken för Magnussen var fel på fjädringen.

En av de stora överraskningarna idag var Felipe Massa som gjorde comeback i F1 innan han ens hann ordentligt pensionera sig. Han kom in på en sjätte plats idag. Om det är en tillfällighet att Williams är så högt uppe eller om det här faktiskt är deras nivå får tiden utvisa. På basen av Lance Strolls insats är det inte lätt att säga något om stallets nivå, men vi ska ge kanadensaren lite tid att vänja sig vid F1. Idag avbröt han efter 44 varv.

McLaren har inte tagit något större kliv uppåt fast man hade stora förhoppningar på Hondas nya kraftenhet. Stoffel Vandoorne var 13. och sista man av de som kom i mål och Fernando Alonso avbröt med problem på fjädringen några varv innan mål från en 12. plats. Alonso skällde stallet ordentligt men i mycket förtäckta ordalag efter loppet. Det här var enligt honom hans bästa lopp någonsin och han är i mycket god form och väl förberedd för säsongen. Vad han alltså menade var att stallet är bara s**t och inte gör något.

Renault har också höga förväntningar på säsongen. Ännu såg vi inget av dessa. Nico Hülkenberg som bytte till Renault från Force India var första utanför poängplats. Ironiskt nog förlorade han sista poängplatsen med 1.010 sekunder till Esteban Ocon som är den som ersatte honom i Force India. Force India svarade för en hyfsad insats då Sergio Perez var sjunde idag.

Ericssons ordinarie stallkamrat Pascal Wehrlein stod över loppet p.g.a. nackskada som han ådrog sig tidigare i vinter. Ett speciellt omnämnande är hans ersättare Antonio Giovinazzi värd med sin 12. plats.

Om jag då ännu berättar att Toro Rossos Carlos Sainz och Daniil Kvyat kom i mål på placeringarna åtta och nio torde alla som kom i mål vara nämnda.

 

Formula 1 och jag är tillbaka

Ja nu är F1 tillbaka efter en paus på fyra månader. Som ni kanske märkt har också jag och bloggen varit borta lite för länge.

Men nu ska jag försöka vara lite flitigare. Anledningen till pausen är att vi har renoveringsprojekt här hemma som visserligen är av sådan art att man inte får/kan utföra utan mera kunskap än jag har, men det har i alla fall krävt min uppmärksamhet och av min tid. Men planeringen är på slutrakan och nu väntar vi bara på att det ska utföras under vårens lopp. Och jag får tid för F1 igen.

Första kvalet är nu över och att Lewis Hamilton startar från pole position kan väl knappast vara någon överraskning för någon. Vad som är trevligt är att Ferrari nu i alla fall verkar kunna utmana Mercedes. Sebastian Vettel var knappt tre tiondelar efter Hamilton och 0.025 sekunder före Valtteri Bottas som nu debuterar för Mercedes. Och Kimi Räikkönen har vi på fjärde plats, en dryg halv sekund bakom Bottas.

Sauber hade jag hoppats på lite bättre placeringar, men det kanske kommer sådana ännu. På basen av första kvalet ska vi väl inte dra allt för långtgående slutsatser. Antonio Giovinazzi, som ersätter lätt skadade Pascal Wehrlein, var inte långt ifrån Marcus Ericsson och de startar från rutorna 15 och 16. Så lite mera tror jag att Ericsson nog ska kunna klämma ur bilen.

 

Mercedes värvar toppingenjör

Idag meddelade Mercedes att James Allison i fortsättningen jobbar för dem som teknisk chef och efterträder Paddy Lowe.

Allison har länge hört till de främsta ingenjörerna inom F1. Senast jobbade han för Ferrari 2013-2016. Han lämnade dock stallet i juli, mitt under säsongen,  efter att hans fru hastigt insjuknat i hjärnhinneinflammation och dog i mars. Allison ville vara närmare barnen och övriga familjen och Ferrari lät honom då sluta.

Men han är nu redo att ta itu med nya utmaningar. Lowe hade på engelska titeln ”executive director (technical)” medan Allison kommer att vara ”technical director” vilket de flesta andra stall också använder. Allison rapporterar direkt till stallchef Toto Wolff (har titeln ”executive director (business)”).

”Jag är mycket glad att komma tillbaka på jobb efter den här tiden borta från sporten. Det är ett enormt privilegium att få förtroendet till en position i ett stall som gjort så oerhört bra ifrån sig under de tre senaste säsongerna. Jag ser verkligen fram emot att få hjälpa Mercedes till ännu större framgångar under kommande år”, säger Allison.

Och naturligtvis är Wolff lika glad att ha fått Allison till stallet. Enligt honom var det inte lätt att hitta någon som kunde ytterligare förstärka en redan stark grupp av ingenjörer. Men Wolff tror att han i Allison har hittat den perfekta personen att leda gruppen, ge de yngre ingenjörerna utrymme att utvecklas och också komma med egna visioner.

 

Manor tvingas lägga av

Igår blev det klart att Manor inte hittat ny köpare vilket betyder att stallet lägger lapp på luckan och avslutar verksamheten.

Det betyder att säsongen 2017 finns det bara tio stall med. Trots potentiella köpare, troligen bl.a. ett asiatiskt konsortium, fanns det ingen köpare som man ansåg hade förutsättningar att driva Manor.

Hela personalen på 212 personer skickades hem på fredagen. De har lön till slutet av januari, men all förutom några är arbetslösa fr.o.m. februari.

Det är inte lätt att komma med i F1 i dagens läge och bygga upp ett stall från grunden. Säsongen 2010 kom det tre nya stall med; Hispania, Lotus och Virgin. Hispania fick ge upp redan efter tre säsongen utan att ha tagit ett enda poäng under hela tiden. Lotus, senare Caterham, klarade sig lite längre men fick ge sig efter säsongen 2014 efter fem säsonger i F1. Och efter sju säsongen är alltså sagan all för stallet som började som Virgin med multimiljardären Sir Richard Branson i spetsen, och senare hette Marussia under några säsonger för att de två sista heta Manor.

Haas som kom med 2016 startade med en lite annorlunda filosofi än de tre tidigare nykomlingarna. De har ett nära samarbete med Ferrari och köper alla tillåtna komponenter därifrån, förutom att de får ta del av italienarnas tekniska kunnande. De har fått utstå kritik av konkurrenter och blivit kallade ”Ferraris B-stall”, men sporten har blivit dyr och eftersom ekonomiska resurserna definitivt inte gynnar små stall tror jag att det här i nuläget är det rätta sättet att starta ett nytt stall om man vill överleva. Nya ägarna Liberty Media har som mål att fördela pengarna jämnare och inte gynna jättarna inom sporten, och då hoppas jag att vi igen kan få se nya stall i F1. Tills dess måste vi hoppas och tro att de mindre stallen kan överleva och vi inte behöver se att serien ytterligare tappar stall. För jag tror att vi nu är på ett minimum med tio stall och 20 förare.

 

Ny ägare och nytt ledarskap – ett ny era inom F1

Nog har vi ju alla vetat att Bernie Ecclestones tid i F1 måste ta slut i något skede. Och 23. januari 2017 är datumet då en era inom sport – inte bara motorsport – är över. Och den nya eran kan t.o.m. bli ännu bättre.

Herrarna Bratches, Carey och Brawn ska lotsa F1-skutan framåt.

Herrarna Bratches, Carey och Brawn ska lotsa F1-skutan framåt i fortsättningen.

Ecclestone sade redan tidigare att han inte vet om han har någon uppgift kvar efter att nya ägarna Liberty Media tar över F1 helt. Och någon stor uppgift fick han heller inte, fast han inte direkt blev utslängd. Han fortsätter som någon slags rådgivare eller konsult med titeln ”chairman emeritus” – hedersordförande.

Formula 1 har präglats mycket av Ecclestone under de senaste decennierna. På gott och ont. Det finns säkert saker som kunde ha gjorts annorlunda under åren, men jag har sagt det tidigare och jag säger det igen, utan Ecclestone skulle F1 inte vara den stora sport den är idag. Men jag tror att sporten ändå lite lider av att han hör till en äldre generation och inte inser de möjligheter dagens teknik ger för att nå ut till en större och också yngre publik. Det tror jag de nya ägarna och ledningen kommer att få att funka bättre.

Nya ledningen, ja. Vilka är det då? Ny boss – CEO och ordförande – är Chase Carey, men han drar inte hela lasset ensam. Till sin hjälp har han Sean Bratches vars titel på engelska är Commercial managing director, alltså en slags VD för marknadsföring och det kommersiella. De här två är ännu antagligen rätt anonyma för den stora F1-publiken, men vi har en gammal bekantskap med i ledarteamet också. Tidigare tekniska chefen för Ferrari och stallchefen för sitt egna stall Ross Brawn gör comeback i F1. Han igen blir Motorsport managing director, alltså samma status som Bratches men då med fokus på det tekniska och direkt sportsliga.

Personligen väntar jag en hel del av den här trion. Men jag hoppas att dom inte går allt för radikalt och snabbt framåt. Naturligtvis är det inte bara de här tre som ska styra och ställa. Det finns ju folk under dom, och framför allt finns det åtminstone 10, förhoppningsvis 11 stall som de ska kunna samarbeta med och föra sporten framåt. Redan har man från Liberty Media uttalat en strävan efter att fördela pengarna jämnare mellan stallen, något som de stora inte gillar. Så t.ex. där finns en utmaning för nya ägarna. Och Brawn vill göra F1 enklare. Vilket säkert behövs, ibland är det så komplicerat att stallen har svårt att hänga med. Hur ska vi som följer sporten då ha en chans att hänga med i svängarna? Man har också sagt något i stil med att ”varje racehelg ska göras till Super Bowl”, finalen i amerikansk fotboll. Det är ett spektakel av sällan skådade mått och jag tror att det är omöjligt att genomföra i praktiken. Men det är ändå fint att höra från början att det finns ambitioner och man vill göra det här för publiken, inte bara för att öka på sina egna bankkonton.

Jag har inte gjort det så här förut, men jag vill här rekommendera Janne Blomqvists inlägg på sin blogg där han förutom att han presenterar nya ledartrion också kortfattat (man kunde säkert skriva en hel bok) berättar om hur Ecclestone byggde upp sitt ”F1-imperium”.

 

Bottas äntligen klar för Mercedes

Idag kom då beskedet vi gått och väntat på i flera veckor; Valtteri Bottas är den som ersätter regerande världsmästaren Nico Rosberg i Mercedes.

Det som ”alla vetat” ganska länge är nu alltså officiellt. Redan på veckoslutet berättade Claire Williams (Williams vice stallchef) att det egentligen bara är namnteckningarna som fattas från kontraktet. Och idag blev det klart.

Det här är helt klart en alla tiders chans för Bottas. Han har helt enkelt inte råd att missa den, och varför skulle han det. Mercedes har dominerat sporten under de tre senaste säsongerna. Och man är säkert stark också i år, även om främst Red Bull men kanske också Ferrari åtminstone tidvis ser ut att ha knappat in på försprånget. Och hur styrkeförhållandena ändrar i och med nya reglerna vet vi inte heller. Bottas är nu 27 år och har några års erfarenhet av F1 och nu är säkert en bra tidpunkt att ta klivet upp till ett riktigt stort stall. Några år till och han hade varit för gammal och oattraktiv.

”Det här är verkligen stort. Jag tror att det tar ett tag att riktigt förstå vad som händer”, säger Bottas. Han tackar också Mercedes för att man litar på honom ger honom den här möjligheten. Jag tror att Williams gärna hade behållit Bottas, men man ville inte heller stå i vägen för hans väg mot toppen. Trots att Williams är ett tidigare toppstall med flera konstruktörs- och förarmästerskap är man inte på den nivån idag.
”Valtteri fick en fenomenal möjlighet att ansluta sig till världsmästarstallet. Vi har jobbat hårt för att få det här kontraktet till stånd”, säger Williams. ”Valtteri har varit en del av Williamsfamiljen sen år 2010 och har sen dess bevisat sig vara en enorm talang med sina nio podiumplatser. Jag vill tacka honom å hela stallets vägnar och önskar honom framgång i Mercedes”, sade Williams i sitt avskedstal till Bottas.

Det som gjorde det här möjligt var att Felipe Massa fortsätter i Williams, trots att han redan tackade för sig efter senaste säsong. Han fick ”ett erbjudande som han inte kunde tacka nej till”, som han själv sade. Williams måste ha en erfaren förare i stallet. Stallets andra förare är Lance Stroll, 18, och att ha två unga förare ser inte så bra ut med alkoholföretaget Martini som huvudsponsor. Dessutom har Stroll en klausul i kontraktet att det måste finnas en erfaren förare i stallet. Det har också varit rätt klart en tid redan att Massa är den som ersätter Bottas om denne flyttar till Mercedes, och det kontraktet bekräftades likaså idag.

 

Symonds lämnar överraskande Williams

Williams meddelade för en stund sen att deras tekniska chef, Pat Symonds, lämnar stallet. Officiellt sker det den 31. december.

Symonds kom till Williams från Virgin – som nu heter Manor – under säsongen 2013 då han ersatte  Mike Coughlan som slutade med omedelbar verkan. Då skrevs ett tre års kontrakt. Säsongerna 2014 och 2015 var fina år för Williams och Symonds, man slutade tredje båda åren. Men 2016 blev en liten besvikelse; man föll till femte.

Vice stallchef Claire Williams säger att Symonds ankomst till stallet var starten på en omstrukturering och Symonds var en central del i omformningen av stallet som blev mycket starkare. Williams tackar honom vidare för det hårda jobb och engagemang han visat under tiden där.

Symonds, vars specialområde är aerodynamik, har varit en av de ledande ingenjörerna inom sporten sen början av 1980-talet då han började jobba för Toleman.

Williams säger att man meddelar senare om en efterträdare. Mercedes Paddy Lowe har i spekulationerna förknippats med Williams. Lowes kontrakt med Mercedes går ut samma dag som Symonds slutar. Det har också spekulerats i att Symonds och Lowe skulle jobba sida vid sida, så att Symonds skulle skola in Lowe under en säsong och sen stiga åt sidan. Vad som nu får Symonds att sluta så fort vet vi inte. Men han har varit mycket kritisk till att stallet skulle släppa iväg Valtteri Bottas till Mercedes, ett arrangemang som ser ut att kunna förverkligas. Det kanske vi får veta i något skede eller så får det förbli en hemlighet.

 

Bottas kan vara ett steg närmare Mercedes

Det är inte bara här i Finland man vill tro det här, också brittisk media tror att det är möjligt att Valtteri Bottas kör för Mercedes 2017. Men då kan han behöva hjälp av sin forna stallkamrat.

På torsdag medgav Williams vice stallchef Claire Williams att man kan låta Bottas gå till Mercedes, men bara ifall man får någon erfaren förare istället. Någon som Felipe Massa. Stallets andra förare är ju som bekant kanadensaren Lance Stroll som inte har erfarenhet av F1, så det är mycket viktigt att han har en erfaren förare bredvid sig.

Williams har ett ganska fördelaktigt läge när man vet att situationen är ganska desperat för Toto Wolff och resten av ledningen i Mercedes. De absoluta toppnamnen inom sporten är bundna av sina kontrakt kontrakt, och Mercedes har inga ”vapen” i förhandlingar med dem. Men å andra sidan måste Williams hålla goda förbindelser till Mercedes eftersom man använder deras kraftenheter. Mercedes första anbud på Bottas gällde en rabatt på 10 miljoner euro på kraftenheterna, vilket förkastades av Williams. Williams kunde begära att få kraftenheterna gratis eller nästan gratis. Det skulle betyda en inbesparing på 17 miljoner. Mercedes sparar ändå en hel del eftersom an ju inte behöver betala Nico Rosberg den lön på uppskattningsvis 22 miljoner euro som han hade fått för var och en av de två återstående säsongerna av kontraktet.

Att Massa skulle återvända till Williams är inte alls omöjligt trots att han redan avslutade karriären. Det skedde inte för att han inte ville köra, utan för att stallet ersatte honom med Stroll som dessutom hämtar en stor summa pengar med sig, och inget annat stall gav Massa ett kontrakt. han har sagt att han fortfarande vill köra i någon serie.

”Jag är glad att se att ett stall som Mercedes ser Valtteri som en potentiell ersättare för Nico. Vi har alltid trott att Valtteri är en av sportens största talanger och är stolta över att det ledande stallet ser detta”, säger Claire Williams.

Men man kommer inte att låta sin talang gå om man inte får något i gengäld.
”Men Williams har sina egna ambitioner och vi måste alltid se till att vi ger vårt stall den bästa möjligheten att gå framåt. Eventuella ändringar görs bara om Williams kommer att ha möjligheter att tävla och utvecklas under 2017”, fortsätter Williams.

Tidigare sa Niki Lauda att Mercedes hoppas på att kunna offentliggöra Rosbergs ersättare innan jul, men nu i veckan meddelade stallet att ingenting offentliggörs innan man kommer på jobb efter nyår. Så allra tidigast 3.1 kommer vi att få veta vem som kör regerande världsmästarens bil säsongen 2017.

 

Nico Rosberg avslutar karriären på topp

Knappt har glädjeruset efter att Nico Rosberg säkrade världsmästerskapet i söndags lagt sig innan han släpper en enorm (sport)nyhetsbomb.

Fem dygn efter säsongens avslutningslopp meddelar den nyblivna världsmästaren att körhandskarna läggs på hyllan. Det är ett beslut som jag vågar påstå att absolut ingen kunde förutspå, andra då än Lewis Hamilton som säger att det inte var någon större överraskning för honom. Min första tanke var att det inte verkar vara vettigt överhuvud taget. Han är nu på toppen och allt löper som det ska. Man brukar ju säga att aptiten växer medan man äter. Men efter att ha läst Nicos meddelande på Facebook om beslutet förstår jag honom bättre. (Meddelandet finns sist i det här inlägget.)

Något lätt beslut var det säkert inte. Men jag tror att Nico, trots att racing varit hans livsstil under en lång tid, vill ha mera tid för familjen. I meddelandet kommer det fram hur viktig hustruns roll varit det här året. Utan hennes insats skulle det säkert inte varit möjligt att vinna. Nu får Vivian se sin make mera och dottern Alaïa får leka med pappa.

All heder och respekt för Nicos beslut!

“Since 25 years in racing, it has been my dream, my ‘one thing’ to become Formula One World Champion. Through the hard work, the pain, the sacrifices, this has been my target. And now I’ve made it. I have climbed my mountain, I am on the peak, so this feels right. My strongest emotion right now is deep gratitude to everybody who supported me to make that dream happen.

This season, I tell you, it was so damn tough. I pushed like crazy in every area after the disappointments of the last two years; they fuelled my motivation to levels I had never experienced before. And of course that had an impact on the ones I love, too – it was a whole family effort of sacrifice, putting everything behind our target. I cannot find enough words to thank my wife Vivian; she has been incredible. She understood that this year was the big one, our opportunity to do it, and created the space for me to get full recovery between every race, looking after our daughter each night, taking over when things got tough and putting our championship first.

When I won the race in Suzuka, from the moment when the destiny of the title was in my own hands, the big pressure started and I began to think about ending my racing career if I became World Champion. On Sunday morning in Abu Dhabi, I knew that it could be my last race and that feeling cleared my head before the start. I wanted to enjoy every part of the experience, knowing it might be the last time… and then the lights went out and I had the most intense 55 laps of my life. I took my decision on Monday evening. After reflecting for a day, the first people I told were Vivian and Georg (Nolte, from Nico’s management team), followed by Toto.

The only thing that makes this decision in any way difficult for me is because I am putting my racing family into a tough situation. But Toto understood. He knew straight away that I was completely convinced and that reassured me. My proudest achievement in racing will always be to have won the world championship with this incredible team of people, the Silver Arrows.

Now, I’m just here to enjoy the moment. There is time to savour the next weeks, to reflect on the season and to enjoy every experience that comes my way. After that, I will turn the next corner in my life and see what it has in store for me…”